Voltaire, l'esprit des contes

C'est par le théâtre que Voltaire conquiert la célébrité. L'Essai sur les mœurs a été l'œuvre de sa vie. Et c'est le combat pour la tolérance, contre le fanatisme, qui l'a propulsé sur la scène médiatique européenne en cours de constitution. Qui pouvait imaginer, dans ce brillant parcours, que les contes, de petits écrits brochés à la hâte et pour rire, seraient les textes que la postérité retiendrait de lui au premier chef ? Voltaire lui-même serait fort étonné d'apprendre que CandideZadigL'Ingénu, en sont venus à définir au-delà même de sa personne, le Siècle des Lumières tout entier, et avec lui un certain esprit français. C'est cet esprit qu'on s'efforcera de comprendre et d'expliquer dans ce cours, un esprit qui fonde les Lumières et en même temps en trace les limites et la fin.